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Algunos lo llaman grasa de bebé. Pero investigaciones recientes han demostrado que los adultos también la tienen, lo que es bueno. La grasa marrón, la llamada grasa buena que puede proteger contra la obesidad y los riesgos de salud asociados, como las enfermedades cardiovasculares y la diabetes, se encuentra en pequeños bolsillos en todo el cuerpo. La mayoría de los mamíferos utilizan la grasa marrón (y su primo cercano, la grasa beige) para mantenerse calientes.

"En los ratones y los seres humanos, si se tiene más grasa marrón o beige, se está más protegido de las enfermedades metabólicas", dice Liangyou Rui, profesor universitario de fisiología de la Facultad de Medicina de la Universidad de Michigan, cuyo laboratorio estudia los mecanismos moleculares y fisiológicos de la obesidad, la diabetes y las enfermedades del hígado graso.

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En un nuevo estudio, Rui, el primer autor Lin Jiang, Ph.D. y sus colegas revelan una vía por la cual la hormona leptina contribuye a la pérdida de peso.

La leptina regula el peso corporal controlando el apetito y el gasto de energía, pero exactamente cómo ha sido un misterio. Lo que se sabe, dice Rui, es que la leptina activa la grasa marrón y beige. El nuevo estudio elucida un acelerador molecular de la acción de la leptina en el cerebro llamado Sh2b1.

Su equipo ha descubierto que Sh2b1 en el hipotálamo, una importante región del cerebro que controla la temperatura corporal y el hambre entre otras funciones, promueve la estimulación del sistema nervioso simpático. El sistema nervioso simpático envía señales a la grasa marrón y beige para activarla, manteniendo así el peso corporal y el metabolismo.

El equipo demostró esta prueba de principio creando dos modelos de ratón. Los ratones que carecían del gen Sh2b1 en las neuronas receptoras de leptina "tenían un impulso simpático increíblemente reducido hacia la grasa marrón/beige y una capacidad reducida para promover el gasto de energía", dice Rui.

Esto redujo la capacidad de la grasa marrón para ser metabolizada en calor, disminuyendo la temperatura corporal central de los ratones. Además, los ratones también desarrollaron obesidad, resistencia a la insulina e hígado graso. Por el contrario, los ratones con una expresión extra de Sh2b1 en sus cerebros fueron protegidos de la obesidad.

"Nadie sabía que el Sh2b1 en el cerebro controla el sistema nervioso simpático o que se requería para que la leptina activara la grasa marrón para aumentar el gasto de energía", señala Rui. En cuanto a cómo este hallazgo podría aplicarse a los humanos, dice que la esperanza es encontrar eventualmente una manera de aumentar la expresión de Sh2b1 o su capacidad para mejorar la señalización de la leptina y la quema de grasa.

Restringir el sueño durante solo cuatro días altera la forma en que el cuerpo metaboliza las grasas y cambia lo satisfactorias que parecen las comidas, según un nuevo estudio en el que participaron 15 hombres sanos.

Cuando las personas no duermen lo suficiente, el deseo de comer más de lo que se necesita aumenta, lo que en consecuencia empieza a almacenarse como exceso de energía, dice Orfeu Buxton, profesor de salud biocomportamental en Penn State.

"Aunque este fue un buen mecanismo en términos evolutivos, para almacenar energía en tiempos difíciles, no es tan bueno en el mundo desarrollado de hoy, donde estamos relativamente inactivos y los alimentos ricos en calorías son fáciles de conseguir de forma barata y sin esfuerzo físico".

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En el nuevo estudio, los investigadores muestran que los niveles más altos de insulina después de una cena dan como resultado una eliminación más rápida de lípidos (grasas), lo que puede llevar a un aumento de peso.

La investigación

Quince participantes, todos hombres sanos de 20 años de edad, pasaron 10 noches viviendo en una suite del Clinical Research Center de Penn State después de una semana de dormir 10 horas cada noche en casa.

Durante esas noches en el laboratorio, los participantes comieron una comida alta en grasas y calorías de chile y pasta, y luego durmieron no más de cinco horas cada noche durante cuatro noches consecutivas.

"La mayoría de los participantes reportaron que se sentían menos satisfechos después de comer la misma comida sin dormir, que cuando la habían comido bien descansados", dice Kelly Ness, una becaria postdoctoral de la Universidad de Washington que dirigió el estudio cuando era estudiante de postgrado en Penn State.

Durante las comidas de prueba, los investigadores tomaron muestras de sangre de los participantes y encontraron que la restricción del sueño llevaba a niveles más altos de insulina, lo que resultaba en una eliminación más rápida de lípidos de la sangre. "A lo largo de toda una vida de exposición a un sueño corto, esto podría aumentar el riesgo de obesidad, diabetes u otras enfermedades metabólicas", dice Ness.

El estudio concluyó con participantes durmiendo 10 horas en dos noches consecutivas, simulando un fin de semana de sueño de recuperación. Aunque el procesamiento metabólico de la grasa de los alimentos de los participantes fue ligeramente mejor después de una noche de sueño de recuperación, no se recuperaron a los niveles saludables iniciales después de la segunda noche; aunque sus pesos volvieron a los niveles iniciales.

Esto sugiere que los cambios metabólicos complejos ocurren después de períodos de sueño restringido y explica cómo la privación del sueño se relaciona con el aumento de peso, señalan los investigadores.

"El principal problema de la obesidad es cómo funciona el tejido graso para almacenar la energía de la grasa", dice Greg Shearer, profesor asociado de ciencias de la nutrición en Penn State. "Al almacenar grasas rápidamente, los tejidos grasos parecen alejar la utilización de combustible de las grasas y dar prioridad al uso de azúcares como combustible. Aquí mostramos evidencia de que la restricción del sueño exagera este proceso, conservando las reservas de energía".

Los hallazgos tienen particular relevancia para la salud pública y contribuyen al creciente conjunto de pruebas que indican que los hábitos de sueño saludables y regulares son una opción de estilo de vida importante para el bienestar, señalan los investigadores.