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Según una nueva investigación, el azúcar podría desinhibir la capacidad de disfrutar de los alimentos lo que aumenta los deseos de comer aumentando la sobrealimentación y la obesidad.

Un grupo de investigadores alimentaron a un enjambre de moscas de la fruta con una dieta alta en azúcar, las neuronas del sabor de los insectos desencadenaron una reacción molecular en cadena que dificultó su capacidad de probar los dulces, lo que a su vez impulsó la sobrealimentación y la obesidad.

Además, comer azúcar causó cambios en el gusto, no las consecuencias metabólicas de la obesidad o el sabor dulce de los alimentos.

Algunas investigaciones sugieren que una de las razones por las que las personas con obesidad comen en exceso es porque no disfrutan de los alimentos, especialmente los dulces, tanto como las personas delgadas. Pero no se entiende si la obesidad en sí misma o comer ciertos alimentos causa cambios en el gusto, o cómo esos cambios afectan el apetito y la obesidad.

En busca de pistas, los investigadores recurrieron a las moscas de la fruta Drosophila melanogaster.

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Los hallazgos de las moscas son significativos porque si las personas responden de manera similar al azúcar, los investigadores están más cerca de comprender cómo el exceso de azúcar contribuye a la sobrealimentación y la obesidad. Y, debido a que se trata de cambios moleculares, apoya la idea de que comer en exceso está, al menos en parte, fuera de nuestro control.

Más azúcar menos sabor

Aunque es imposible medir el "disfrute" de la comida de las moscas de la fruta, ciertamente comieron más en la dieta alta en azúcar, dice la investigadora principal Mónica Dus, profesora asistente de biología molecular, celular y del desarrollo en la Universidad de Michigan.

Y sí, las moscas de la fruta se vuelven obesas, dice Christina May, primera autora del estudio y estudiante de doctorado en el laboratorio de Dus. Las moscas y los humanos comparten otras similitudes sorprendentes: Ambos aman el azúcar y la grasa y producen dopamina al comerla, y sus células cerebrales utilizan muchas de las mismas proteínas y moléculas que los humanos, para las mismas cosas.

Los investigadores probaron sus hallazgos de varias maneras. Primero, alimentaron moscas que eran genéticamente obesas pero que nunca comieron una dieta dulce, y su sabor no cambió. Sin embargo, cuando alimentaban con azúcar equivalente a una galleta a moscas incapaces de almacenar grasa, se mantenían delgadas pero aún así perdían la capacidad de probar los dulces.

"Eso es realmente asombroso porque te dice que su capacidad para saborear los dulces cambió debido a lo que están comiendo, no porque se están volviendo obesos", dice May.

Para averiguar si el azúcar o el sabor dulce de los alimentos causaron cambios en el sabor, los investigadores alimentaron a las moscas con una dieta similar a la soda artificialmente endulzada. Sólo los archivos que comían azúcar de verdad perdieron su capacidad de sabor dulce.

"Sabemos que es algo específico acerca del azúcar en la dieta lo que hace que pierdan el gusto", dice Dus.

Sabor y exceso de comida

Los investigadores identificaron la molécula O-GlcNAc transferasa, un sensor de azúcar ubicado en las papilas gustativas de las moscas que mantiene un registro de la cantidad de azúcar que hay en las células. La OGT ha estado previamente implicada en afecciones relacionadas con la obesidad como la diabetes y las enfermedades cardíacas en humanos.

También manipulaban las células de sabor de las moscas para que incluso con una dieta alta en azúcar no perdieran el sabor, y esas moscas no comían en exceso a pesar de los montones de dulces.

"Esto significa que los cambios en el sabor, al menos en las moscas, son muy importantes para impulsar el consumo excesivo y el aumento de peso", dice Dus. "¿Los cambios en el gusto también juegan un papel en el consumo excesivo que vemos cuando los humanos y otros animales se encuentran en ambientes de comida altos en azúcar?"

El coautor del estudio, Anoumid Vaziri, estudiante de doctorado en el laboratorio de Dus, dice que los hallazgos "no sólo arrojan luz sobre los mecanismos neurales dependientes de la dieta azucarada de la sobrealimentación y la obesidad, sino que proporcionan una plataforma para estudiar los mecanismos moleculares subyacentes que impulsan los cambios en la actividad neuronal".

El azúcar añadido

Entonces, ¿qué significa esto para las personas que tienen sobrepeso, están a dieta o se sienten adictas al azúcar? Es posible que a largo plazo, un medicamento u otra intervención que corrija la dulzura de la dieta y preserve la sensación de sabor dulce pueda algún día ayudar a frenar la obesidad y las enfermedades crónicas asociadas. Pero eso es dentro de unos años, dice May.

Más importante aún, si los humanos responden de la misma manera que las moscas, la investigación sugiere que cambiar la cantidad de azúcar en la dieta puede ayudar a regular nuestra ingesta de alimentos, dice Dus. Gran parte del azúcar que comemos está oculta en los alimentos procesados, y es importante mantenerla al mínimo, agrega.

"Creo que si usted trata de mantener los azúcares añadidos fuera de su dieta, probablemente