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Un anticuerpo identificado por primera vez en una muestra de sangre de un paciente que se recuperó del Síndrome Respiratorio Agudo Severo en 2003 inhibe los coronavirus relacionados, incluida la causa del COVID-19.

El anticuerpo, llamado S309, se encuentra ahora en una vía rápida de desarrollo y pruebas en Vir Biotechnology en el siguiente paso hacia posibles ensayos clínicos.

Los autores principales son Dora Pinto y Martina Beltramello de Humabs, así como Young-Jun Park y Lexi Walls, investigadores del laboratorio Veesler, que durante varios años ha estudiado la estructura y la función de los mecanismos de infección en diversos coronavirus.

"Todavía tenemos que demostrar que este anticuerpo es protector en los sistemas vivos, lo que aún no se ha hecho", dijo Veesler.

"En este momento no hay herramientas aprobadas o terapéuticas con licencia que hayan demostrado su eficacia en la lucha contra el coronavirus que causa el COVID-19", añadió. Si se demuestra que el anticuerpo funciona contra el nuevo coronavirus en las personas, podría formar parte del armamento de la pandemia.

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Veesler dijo que su laboratorio no es el único que busca anticuerpos neutralizantes para el tratamiento de COVID 19. Lo que hace que este anticuerpo sea diferente es que su búsqueda no se llevó a cabo en personas que tenían COVID-19, sino en alguien que se había infectado hace 17 años durante una epidemia de SARS.

Cómo se identificó un anticuerpo neutralizante que, en el laboratorio, neutraliza tanto el SARS como los coronavirus COVID-19 en un superviviente del brote de SARS de 2003, y cómo funciona contra un mecanismo de infección en el pico del coronavirus, es explicado por David Veesler, profesor asistente de bioquímica en la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington Crédito: Randy Carnell y Katie Chen/UW Medicine

"Esto es lo que nos permitió movernos tan rápido en comparación con otros grupos", dijo Veesler.

Los científicos identificaron varios anticuerpos monoclonales de interés de las células B de memoria del sobreviviente del SARS. Las células B de memoria se forman después de una enfermedad infecciosa. Su linaje puede durar, a veces de por vida. Normalmente recuerdan un patógeno, o uno similar, que el cuerpo ha expulsado en el pasado, y lanzan un anticuerpo de defensa contra una reinfección.

Varios de los anticuerpos de las células B de memoria de los sobrevivientes del SARS se dirigen a una estructura proteica en los coronavirus. Esta estructura es crítica para la capacidad de los coronavirus de reconocer un receptor en una célula, fusionarse con ella e inyectar su material genético en la célula. Esta maquinaria de infectividad se encuentra en los picos que coronan al coronavirus.

El anticuerpo S309 es particularmente potente para atacar y desactivar la proteína de los picos que promueve la entrada del coronavirus en las células. Fue capaz de neutralizar el SARS CoV-2 al atacar una sección de la proteína de punta cercana al sitio de unión con la célula huésped.

A través de sus estudios de crioelectrónica y ensayos de unión, los investigadores aprendieron que el anticuerpo S309 reconoce un sitio de unión en el coronavirus que se conserva en muchos sarbocovirus, no sólo en los virus del SARS y COVID-19. Probablemente por eso este anticuerpo, en lugar de ser único, es capaz de actuar contra los coronavirus relacionados.

La combinación del anticuerpo S309 con otros anticuerpos, aunque más débiles, identificados en el paciente de SARS recuperado mejoró la neutralización del coronavirus COVID-19.

Este enfoque de cóctel de múltiples anticuerpos podría ayudar a limitar la capacidad del coronavirus para formar mutantes capaces de escapar a un tratamiento de anticuerpos de un solo ingrediente, según los investigadores.

Los científicos señalaron que esperan que estos resultados iniciales allanen el camino para utilizar el anticuerpo S309, solo o mezclado, como medida preventiva para las personas con alto riesgo de exposición al coronavirus COVID-19 o como terapia posterior a la exposición para limitar o tratar enfermedades graves.

Ante la pandemia que ha afectado al mundo poniéndolo en un confinamiento, casi total, los médicos y el personal de investigación de salud están en una carrera constante por encontrar una vacuna o un tratamiento que permita controlar al Covid-19.

Estos esfuerzos se ven reflejados en las cifras de algunas personas que gracias a medicamentos y experimentaciones han venido dando resultados positivos. Sin embaergo, existe poca claridad sobre cómo están decidiendo los expertos cuál es la posible solución para este virus que paralizó al mundo entero.

Los médicos y científicos de Ontario, por ejemplo, han formado dos poderosos comités para examinar la montaña de estudios científicos a menudo conflictivos e incluso peligrosos sobre la mejor manera de tratar a los pacientes con COVID-19.

Los dos comités -uno encargado de recomendar los medicamentos más eficaces y el otro de determinar la mejor manera de tratar las enfermedades críticas- se formaron para garantizar que el tratamiento de los pacientes hospitalizados con el nuevo coronavirus en Ontario se base en la mejor ciencia disponible.

El Dr. Andrew Morris, especialista en enfermedades infecciosas de la Red de Salud de la Universidad y del Hospital Mount Sinai de Toronto, es el presidente del comité centrado en proporcionar orientación sobre drogas, y quien ha dado algunas directrices sobre cómo tratar pacientes con COVID-19.

Este comité antimicrobiano de 20 miembros formado en marzo incluye especialistas en enfermedades infecciosas, farmacéuticos, especialistas en ética e incluso un paciente que se ha recuperado de COVID-19. Como Morris dice, él y sus colegas sintieron "Había una sensación de fatalidad inminente y necesitábamos estar preparados para tener algo que ofrecer a la gente".

Sopesar la evidencia contra la emoción

El desbordamiento de recomendaciones para los remedios de COVID-19 -algunos de expertos, otros de aficionados- subraya la importancia del trabajo de los dos comités. Por ejemplo, medicamentos como el hidroxicloro, un fármaco antipalúdico... almacenado en todo el mundo a pesar de sus peligrosos efectos secundarios y de las escasas pruebas de eficacia contra COVID-19.

Como veterano en el tratamiento de infecciones letales, Morris dice: "La gente, si se le da la oportunidad, se sobretratará basándose en la emoción y no en la cognición. Escogerán la emoción nueve veces de cada diez".

Morris dice que incluso los médicos más basados en la evidencia han sido influenciados por la atracción de la hidroxicloroquina como un tratamiento fácilmente disponible.

"Ha resultado ser una estafa total", dice. "Estaba claro que no había una revisión por pares, y no había datos concretos sobre el beneficio".

A mediados de abril, el comité antimicrobiano recomendó de manera abrumadora no prescribir hidroxicloroquina, ni siquiera para los pacientes más enfermos.

Han tratado de ser cautelosos en sus recomendaciones porque, como dice Morris, "Ninguno de los medicamentos disponibles hasta ahora están diseñados específicamente para tratar COVID-19. La probabilidad de un tratamiento que cambie el juego en este momento es increíblemente pequeña".

Empezando desde cero

No existen directrices nacionales o provinciales para el tratamiento de la mayoría de las enfermedades infecciosas. Por lo tanto, el comité -todos los voluntarios- ha trabajado completamente desde cero para desarrollar sus recomendaciones y difundirlas a los proveedores de atención médica.

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El comité no ha recomendado hasta ahora ningún medicamento a menos que el paciente esté inscrito en un ensayo clínico aprobado. Una de las razones, dice Morris, se basa en su experiencia en enfermedades infecciosas y en la experiencia con COVID-19: "El cuerpo humano y la naturaleza harán un trabajo decente en la lucha contra la infección. A menos que sepamos lo que estamos haciendo, lo peor que podemos hacer es dañar a los pacientes con COVID-19".

Los cuidados intensivos basados en la evidencia

Para los pacientes más enfermos de las unidades de cuidados intensivos, un comité de especialistas en cuidados críticos formó el Grupo de Trabajo COVID de la División Interdepartamental de Cuidados Críticos de la Universidad de Toronto para proporcionar orientación sobre los cuidados. Se formó en marzo, al mismo tiempo que el comité antimicrobiano.

Este grupo asesora a los proveedores de cuidados críticos en Ontario sobre el manejo más actualizado de la lectura en los hospitales.

El Dr. Nava Mahan, especialista en cuidados críticos de la Red de Salud Universitaria y miembro del comité dice: "Nuestro trabajo es aplicar la práctica basada en la evidencia que sabemos que funciona, proporciona un beneficio a los pacientes y no los perjudica".

Cinco médicos de cuidados críticos de los mayores hospitales académicos de Toronto forman el comité. Estos médicos cuidan de los pacientes más enfermos de Ontario COVID-19, incluso actualizando las directrices dos veces por semana.

Reflexionando sobre su doble responsabilidad, Mahan dice, "[COVID-19] es algo que nos consume a todos. No hay horas de trabajo durante esta pandemia. Estamos cuidando a los pacientes con enfermedades críticas o tratando desesperadamente de mantenernos al día con la literatura, y mantener nuestras pautas tan actualizadas y útiles como sea posible".

Mahan y sus colegas del comité reciben diariamente información de médicos de todo Ontario y de zonas muy afectadas, como Italia.

"Siento que sabemos tanto como cualquier otra persona en cualquier parte del mundo dado el nivel de colaboración que estamos viendo", dice.

La tentación de los tratamientos no probados

Como Morris, Mahan desconfía de las terapias no probadas.

"Hay un deseo humano de querer hacer algo", dice. "Existe la sensación de que si se administra un medicamento, se siente mejor que no hacer nada".

Sin embargo, excepto por los ensayos clínicos aprobados, advierte que los proveedores de salud deben resistir la necesidad de probar las terapias en los pacientes.

"Porque sabemos que pueden causar un daño significativo y grave", dice.

Es optimista en que los dos nuevos comités prevendrán el daño a los pacientes de Ontario.

"La gente está trabajando las 24 horas del día para asegurarse de que damos a cada paciente la mejor oportunidad de recuperarse, y pueden sentirse cómodos sabiendo que su cuidado será guiado con la mejor evidencia disponible".

Un grupo de investigadores ha trazado un mapa de las respuestas inmunológicas de uno de los primeros pacientes australianos con COVID-19, mostrando la capacidad del cuerpo para combatir el virus y el tiempo de recuperación de la infección.

Los investigadores pudieron analizar muestras de sangre en cuatro momentos diferentes en una mujer de 40 años, por lo demás sana, que se presentó con COVID-19 y tenía síntomas de leves a moderados que requerían una admisión en el hospital.

Un informe sobre el trabajo describe cómo el sistema inmunológico del paciente respondió al virus. Uno de los autores del trabajo, Oanh Nguyen, investigador del Instituto Peter Doherty para la Infección y la Inmunidad (Instituto Doherty), una empresa conjunta entre la Universidad de Melbourne y el Hospital Real de Melbourne, dice que éste es el primer informe de respuestas inmunológicas amplias al COVID-19.

"Examinamos toda la amplitud de la respuesta inmunológica en este paciente utilizando los conocimientos que hemos acumulado a lo largo de muchos años de examinar las respuestas inmunológicas en pacientes hospitalizados con gripe", dice Nguyen.

"Tres días después de que el paciente ingresara, vimos grandes poblaciones de varias células inmunitarias, que suelen ser un signo revelador de la recuperación durante la infección de gripe estacional, por lo que predijimos que el paciente se recuperaría en tres días, que es lo que ocurrió".

El equipo de investigación pudo hacer esta investigación tan rápidamente gracias a SETREP-ID (Sentinel Travellers and Research Preparedness for Emerging Infectious Disease), dirigido por el médico de enfermedades infecciosas del Royal Melbourne Hospital, Irani Thevarajan.

SETREP-ID es una plataforma que permite que se realice una amplia gama de muestreos biológicos en los viajeros que regresan en caso de un nuevo e inesperado brote de enfermedades infecciosas, que es exactamente como comenzó COVID-19 en Australia.

"Cuando surgió COVID-19, ya teníamos la ética y los protocolos en marcha para poder empezar rápidamente a examinar el virus y el sistema inmunológico con gran detalle", dice Thevarajan. "Ya establecido en varios hospitales de Melbourne, ahora planeamos desplegar SETREP-ID como un estudio nacional."

Trabajando junto con Katherine Kedzierska, una jefa de laboratorio del Instituto Doherty, el equipo pudo diseccionar la respuesta inmune que condujo a una recuperación exitosa de COVID-19, que podría ser el secreto para encontrar una vacuna efectiva.

"Demostramos que aunque COVID-19 está causada por un nuevo virus, en una persona por lo demás sana, una robusta respuesta inmunológica a través de diferentes tipos de células se asoció con la recuperación clínica, similar a lo que vemos en la gripe", dice Kedzierska.

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"Este es un increíble paso adelante en la comprensión de lo que impulsa la recuperación de COVID-19. La gente puede usar nuestros métodos para entender las respuestas inmunológicas en las cohortes más grandes de COVID-19, y también entender lo que falta en aquellos que tienen resultados fatales".

Thevarajan dice que las estimaciones actuales muestran que más del 80% de los casos de COVID-19 son de leves a moderados, y entender la respuesta inmune en estos casos leves es una investigación muy importante.

"Esperamos ahora expandir nuestro trabajo a nivel nacional e internacional para comprender por qué algunas personas mueren a causa de COVID-19, y construir más conocimientos para ayudar en la rápida respuesta de COVID-19 y futuros virus emergentes", dice.